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Las mejores lecciones que aprendí como bartender vinieron de solo cinco cócteles. Estas bebidas han dado forma a mi carrera y son la razón por la que me siento tan cómodo creando y experimentando hoy. Me han enseñado la mayor parte de lo que sé, desde cómo equilibrar y agitar una bebida hasta cómo seleccionar una lista de cócteles. Domina estas bebidas y estarás (en su mayoría) allí.

Recientemente, cumplí 16 años en la industria del hospitality, y durante 14 de esos años ondeé la bandera del cóctel con orgullo. Esos pequeños vasos de lujo y decadencia son algo en lo que me he pasado la vida enfocándome, como, imagino, muchas de las personas que leen esto.

Si bien no todas las bebidas me han inspirado, hay un puñado de cócteles que me han hecho querer ser un mejor bartender, y he llegado a la conclusión de que son la clave para abrir las puertas del dominio de los cócteles.

Al principio de mi carrera, siempre admiré a los bartenders que veía en la pantalla grande y pequeña: Doug Coughlin de 'Cocktail', Isaac Washington de 'Love Boat' y, por supuesto, Moe Szyslak de 'Los Simpsons', pero hubo realmente solo uno que me hizo querer ser un mejor bartender: Bart Simpson.

Los puristas de 'Simpsons' recordarán el episodio en el que Bart se convierte en el camarero oficial del Club Social del Hombre de Negocios Legítimo de Fat Tony. Bart es natural, y su Manhattan es el mejor que jamás haya probado el jefe de la mafia. Supongo que se podría decir que ese episodio en particular despertó mi interés en Manhattan. Después de conocer las complejidades de esta bebida de tres ingredientes, me di cuenta de la importancia del agua y los amargos en un cóctel, y me enamoré de la variedad y complejidad que el vermú puede aportar a cualquier bebida, no solo a Manhattan. Hoy, me gusta pensar que mi Manhattan es tan buena como la de Bart.

Me mudé a Londres en 2008, y durante los dos años que pasé allí tuve la oportunidad de conocer y servir a la leyenda de los bartenders Dick Bradsell en un par de ocasiones. Era un personaje intrigante y la leyenda que dominaba no se parecía a ninguna otra en nuestra industria. Era el mentor y el hombre que había resucitado nuestro oficio de entre los muertos, y era un extrovertido, nunca tímido fuera del bar, pero siempre humilde por el alboroto que su trabajo creaba detrás de él.

Dick Bradsell creó bebidas que se convirtieron en la base de todo lo bueno y lo bueno del bartender actual.

Aunque no lo inventó, a Bradsell le gustaba mucho el Tom Collins, y aconsejaba a los bartenders más jóvenes que si querían dominar el oficio, primero tendrían que dominar este cóctel. Creía que un Tom Collins debería ser esencialmente una limonada casera con ginebra y, si pudieras elaborarla con un equilibrio entre dulce, ácido, fuerte y débil, estarías en buena forma como profesional.

Foto de Rob Lawson

Otra bebida que definitivamente representa mi viaje como bartender, y una que todavía estoy adaptando constantemente hoy en día, es el Bloody Mary. He aprendido a través de la experimentación que la clave de este cóctel icónico es, de hecho, la sopa Tom Yum. A lo largo de mis muchos años como profesional, me he dado cuenta de que el equilibrio entre dulce, ácido, salado, especiado y fuerte debe respetarse vigorosamente. Cada uno de esos elementos debe estar en perfecto equilibrio. El condimento del jugo de tomate y el licor debe ser feroz y dura, pero controlado. Demasiado de cualquier cosa estropeará este plato embriagado, y muy poco significará que terminará con algo que esperaría que le sirvan en un avión. En pocas palabras: un Bloody Mary pobre es un pozo, y uno bueno es inmejorable.

En este punto, sería negligente por mi parte no mencionar el Negroni: el favorito del mundo de los cócteles y la bebida de la mayoría de los bartenders en las islas desiertas. No hay duda de que es un gran cóctel, pero el Negroni me ha enseñado poco sobre mi oficio, excepto que lo amargo es un gusto adquirido y esa adquisición solo se logra con una práctica rigurosa.

Nuestro penúltimo cóctel es una mezcla de algo dulce, amargo y fuerte, y muy relacionado con el Negroni: el estimulante farmacéutico, más conocido como Espresso Martini o Vodka Espresso, y una de las creaciones de Bradsell.

Escúchame cuando se trata de vincular Negroni con The Pharmaceutical Stimulant: ambos cócteles usan un licor blanco para neutralizar sabores más fuertes, ambas bebidas son "tríos" (cócteles de tres ingredientes) y ambos equilibran perfectamente lo dulce, lo amargo y lo fuerte.

Sin embargo, este último me ha enseñado que los cócteles hermosos no tienen por qué ser complicados. Una estructura simple, combinada con la técnica adecuada, es suficiente para crear algo increíble. Este cóctel me enseñó a agitar correctamente; ningún otro cóctel realmente necesita este procedimiento violento para ser aceptable para beber.

Los últimos años me han brindado la oportunidad de viajar más y ver cómo funcionan la mayoría de los mejores bares del mundo. Cuanto más veo, más me doy cuenta de que se trata de mucho más que solo las bebidas que sirven, generalmente son lugares en los que la gente quiere pasar mucho tiempo porque son geniales, tienen un gran servicio y escuchan lo que la temporada posee y lo que pide el cliente. Por último, y lo más importante, no se toman demasiado en serio y comprenden que, a veces, las mejores bebidas son las más simples.

Nuestra quinta bebida, The Mango Daiquiri, personifica todo lo anterior. No del tipo que se forma en una licuadora, o la oferta llena de azúcar que ves en Bourbon Street, Nueva Orleans, sino un verdadero Daiquiri de Mango y todos sus riffs de temporada. Realmente son algo digno de contemplar. Tome una mejilla de un mango fresco, 20 ml de zumo de limón, una cucharada de azúcar y un buen chorro de ron. Agrega hielo y agita hasta que su mano esté demasiado fría para sostener la coctelera. Eso es todo: equilibrio, complejidad y diversión. Este tipo de bebida es lo que la mayoría de los clientes quieren noche tras noche. Los clásicos son clásicos por una razón, y tomar nota de lo que cada uno le ha enseñado y por qué sus clientes los solicitan lo ayudará a desarrollarse continuamente.

La primera y más importante lección es que el servicio de bar se trata de escuchar a sus clientes, pero igualmente, que el avance de la creatividad personal no tiene por qué verse afectado por esto. Al final del día, no tiene sentido tener el menú de cócteles más creativo del mundo si nadie lo pide.

Cinco cócteles me han enseñado más sobre coctelería que los otros miles. Mis 16 años detrás de la barra me han enseñado mucho sobre la vida, otros 16 me enseñarán más aún, y la vida misma me ha enseñado a mirar el vaso y encontrarlo siempre medio lleno. Daiquiri de mango o de otro tipo.