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As maiores lições que aprendi como bartender vieram de apenas cinco coquetéis. Essas bebidas moldaram minha carreira e são a razão pela qual me sinto tão confortável criando e experimentando hoje. Eles me ensinaram a maior parte do que eu sei - desde como equilibrar e agitar uma bebida até como organizar uma lista de coquetéis. Domine essas bebidas e você estará (principalmente) lá.

Recentemente, completei 16 anos de trabalho na indústria da hospitalidade e, durante 14 desses anos, hasteei a bandeira do coquetel com orgulho. Esses pequenos óculos de luxo e decadência são algo em que passei minha vida me concentrando - como, imagino, muitas das pessoas que estão lendo isso.

Embora nem todas as bebidas tenham me inspirado, há um punhado de coquetéis que me fizeram querer ser um bartender melhor - e cheguei à conclusão de que eles são a chave para destrancar os portões do domínio dos coquetéis.

No início da minha carreira, sempre admirei os bartenders que assistia na tela grande e pequena: Doug Coughlin de 'Cocktail', Isaac Washington de 'Love Boat' e, claro, Moe Szyslak de 'Os Simpsons', mas havia na verdade, apenas aquele que me fez querer ser um barman melhor: Bart Simpson.

Os puristas dos "Simpsons" vão se lembrar do episódio em que Bart se torna o bartender oficial do Clube Social do Homem de Negócios Legítimo de Tony Fat. Bart é natural, e seu Manhattan é o melhor que o chefe da máfia já provou. Acho que você poderia dizer que aquele episódio em particular despertou meu interesse em Manhattan. Depois de aprender os meandros dessa bebida de três ingredientes, percebi a importância da água e dos bitters em um coquetel e me apaixonei pela variedade e complexidade que o vermute pode trazer a qualquer bebida - não apenas a Manhattan. Hoje, gosto de pensar que meu Manhattan é tão bom quanto o de Bart.

Mudei-me para Londres em 2008 e, durante os dois anos que passei lá, tive a chance de conhecer e servir a lenda do bartender Dick Bradsell em algumas ocasiões. Ele era um personagem intrigante, e a lenda que comandava era diferente de qualquer outra em nosso setor. Ele era o mentor e o homem que havia trazido nossa arte de volta dos mortos, e ele era um extrovertido - nunca tímido fora do bar, mas sempre humilde quanto à confusão que seu trabalho criava por trás disso.

Dick Bradsell criou bebidas que se tornaram a base de tudo o que é bom e maravilhoso sobre o bartender hoje.

Embora ele não o tenha inventado, Bradsell gostava particularmente do Tom Collins e aconselharia os barmen mais jovens que, se quisessem dominar o ofício, primeiro teriam que dominar este coquetel. Ele acreditava que um Tom Collins deveria ser essencialmente uma limonada caseira com gim e, se você pudesse elaborá-la com um equilíbrio entre doce, azedo, forte e fraco, estaria em boa forma profissional.

Foto por Rob Lawson

Outra bebida que definitivamente representa minha jornada como bartender - e uma que ainda estou constantemente me adaptando hoje - é o Bloody Mary. Aprendi por meio da experimentação que a chave para este coquetel icônico é, na verdade, a sopa Tom Yum. Ao longo dos meus muitos anos como profissional, percebi que o equilíbrio entre doce, azedo, salgado, condimentado e forte deve ser seguido com vigor. Cada um desses elementos deve estar em perfeito equilíbrio. O tempero do suco e da aguardente de tomate deve ser forte e pesado, mas controlado. Muito de qualquer coisa vai estragar este prato cheio de álcool, e muito pouco significa que você vai acabar com algo que você esperaria ser servido em um avião. Simplificando: um pobre Bloody Mary é o buraco, e um bom não pode ser derrotado.

Neste ponto, seria negligente da minha parte não mencionar o Negroni: o queridinho do mundo dos coquetéis e a maioria das bebidas da ilha deserta de bartender. Não há dúvida de que é um ótimo coquetel, mas o Negroni me ensinou pouco sobre meu ofício - exceto que o amargo é um sabor adquirido e que a aquisição só é alcançada com prática rigorosa.

Nosso penúltimo coquetel é uma mistura de algo doce, amargo e forte, e intimamente relacionado ao Negroni: o estimulante farmacêutico - mais conhecido como Espresso Martini ou Vodka Espresso - e uma das criações de Bradsell.

Ouça-me quando se trata de ligar o Negroni ao Estimulante Farmacêutico - ambos os coquetéis usam um álcool branco para neutralizar sabores mais fortes, ambas as bebidas são "trios" (coquetéis com três ingredientes) e ambas equilibram doce, amargo e forte perfeitamente.

Este último, porém, me ensinou que coquetéis lindos não precisam ser complicados. Uma estrutura simples, combinada com a técnica certa, é o suficiente para criar algo incrível. Este coquetel me ensinou como agitar corretamente - nenhum outro coquetel realmente precisa desse procedimento violento para ser aceitável para beber.

Os últimos anos me ofereceram a oportunidade de viajar mais e ver como funciona a maioria dos melhores bares do mundo. Quanto mais vejo, mais percebo que se trata de muito mais do que apenas as bebidas que servem - geralmente são lugares onde as pessoas querem passar muito tempo porque são legais, têm um ótimo serviço e ouvem o que a temporada possui e o que o cliente solicita. Finalmente - e mais importante - eles não se levam muito a sério e entendem que, às vezes, as melhores bebidas são as mais simples.

Nossa quinta bebida, The Mango Daiquiri, resume tudo isso. Não o tipo formado em um liquidificador, ou a oferta cheia de açúcar que você vê na Bourbon Street, em New Orleans, mas um verdadeiro Mango Daiquiri e todos os seus riffs sazonais. Eles realmente são algo para se ver. Pegue a bochecha de uma manga fresca, 20ml de suco de limão, uma colher de sopa de açúcar e uma boa dose de rum. Adicione gelo e agite até que sua mão esteja fria demais para segurar o shaker. É isso: equilíbrio, complexidade e diversão. Esse tipo de bebida é o que a maioria dos clientes deseja, noite após noite. Os clássicos são clássicos por uma razão, e tomar nota do que cada um ensinou a você e por que seus clientes os estão solicitando ajudará você a se desenvolver continuamente.

A primeira e mais importante lição é que bartender significa ouvir seus clientes, mas igualmente, que o avanço da criatividade pessoal não precisa ser sobrecarregado por isso. No final do dia, não adianta ter o menu de coquetéis mais criativo do mundo se ninguém está pedindo.

Cinco coquetéis me ensinaram mais sobre bartender do que os outros milhares. Meus 16 anos atrás do bar me ensinaram muito sobre a vida, outros 16 vão me ensinar ainda mais, e a própria vida me ensinou a olhar para o copo e encontrá-lo sempre meio cheio. Mango Daiquiri ou outro.